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Come evitare i metalli pesanti più presenti nell’ambiente e più pericolosi: dove si trovano?

Avete mai sentito parlare dei metalli pesanti? Spesso si introduce il termine quando si parla di inquinamento. Oggi vogliamo farvi conoscere i metalli pesanti a rischio per la salute che si trovano più comunemente nella nostra quotidianità e vi indicheremo dove si nascondono, in maniera da prevenire ogni contatto con essi.

Che cos’è un metallo pesante?

Un metallo pesante è un metallo denso che è (di solito) tossico in basse concentrazioni. Sebbene la locuzione “metallo pesante” sia comune, non esiste una definizione standard che classifichi i metalli come metalli pesanti. In metallurgia si considera una determinata densità, mentre in fisica e chimica si tiene conto di altri elementi, come il numero atomico. Tuttavia, una densità superiore a 5 g/cm3 è indicata generalmente come fattore di definizione comune dei metalli pesanti.

Alcuni metalli, come il piombo e il mercurio, sono sia densi (pesanti) che tossici e sono universalmente riconosciuti come metalli pesanti.

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I primi metalli pesanti e leggeri conosciuti

I primi metalli conosciuti, alcuni molto comuni come ferrorame e stagno, e i metalli preziosi (argento, oro e platino) sono considerati attualmente metalli pesanti. Dal 1809 in poi furono scoperti metalli leggeri, come magnesio, alluminio e titanio, così come altri metalli pesanti meno noti tra cui gallio, tallio e afnio.

Alcuni metalli pesanti sono nutrienti essenziali (tipicamente ferro, cobalto e zinco) o relativamente innocui (come rutenio, argento e indio), ma possono essere tossici in quantità maggiori o in determinate forme. Altri metalli pesanti, come arsenico, cadmio, mercurio e piombo, sono altamente velenosi.

I metalli pesanti che sono anche tossici: il cromo, l’arsenico, il cadmio, il mercurio e il piombo

Mentre la classificazione di alcuni metalli densi come metalli pesanti è discutibile, altri sono metalli pesanti degni di nota perché sono entrambi pesanti, tossici e rappresentano un rischio per la salute a causa dell’uso estensivo nella società. Vediamo i principali.

il cromo esavalente è un cancerogeno per l’uomo

Cromo: i due stati di ossidazione comuni del cromo sono 3+ e 6+. Lo stato di ossidazione 3+ è la forma biologicamente attiva, essenziale per l’alimentazione umana e si trova in alcuni alimenti come cereali integrali, carne, frutta e verdura. Il cromo esavalente è invece altamente tossico e può causare danni ai reni, al fegato e al sistema nervoso oltre ad essere un noto cancerogeno per l’uomo.

cromo

Il cromo esavalente si trova principalmente in alcuni minerali, come la crocoite e l’eskolaite, che sono molto rari e si trovano in poche zone del mondo (Russia, Sudafrica, Kazakistan e Turchia). Tuttavia, si può formare anche quando il cromo metallico o trivalente viene ossidato da agenti chimici o biologici. Questo può avvenire in vari processi industriali, come la produzione di acciaio, la galvanizzazione, la verniciatura, la concia delle pelli, la conservazione del legno e la fabbricazione di prodotti chimici, in cui il metallo può essere rilasciato nell’ambiente attraverso le emissioni atmosferiche, gli scarichi idrici e i rifiuti solidi di queste attività.

Il cromo esavalente può anche essere presente nell’acqua potabile a causa della contaminazione da fonti naturali o antropiche. L’Organizzazione Mondiale della Sanità (OMS) raccomanda un limite massimo di 0,05 mg/L di cromo totale nell’acqua potabile

L’arsenico è un metalloide tossico

Tecnicamente, l‘arsenico è un metalloide piuttosto che un metallo. Si tratta di una sostanza molto velenosa per gli esseri umani e gli animali. Può causare disturbi della pelle, del sistema nervoso, del sistema respiratorio, del sistema cardiovascolare e del sistema immunitario. Può anche provocare cancro a vari organi, come la pelle, i polmoni, la vescica e il fegato.

Le principali fonti di esposizione all’arsenico sono il cibo, l’acqua e il fumo di tabacco.

  1. Il cibo che contiene più arsenico è il pesce e i frutti di mare, ma si tratta di arsenico organico, che è meno tossico di quello inorganico, mentre il riso è il cereale che contiene più arsenico inorganico;
  2. L’acqua può essere contaminata da arsenico a causa di cause naturali o antropiche, come l’origine vulcanica o l’inquinamento industriale;
  3. Il fumo di tabacco contiene arsenico inorganico, che può essere inalato da fumatori e non fumatori.

Il cadmio può portare a una malattia degenerativa delle ossa

Il cadmio è un metallo tossico che condivide proprietà comuni con zinco e mercurio. L’esposizione a questo elemento può portare a una malattia degenerativa delle ossa. Il cadmio ha molti usi industriali, come la produzione di batterie ricaricabili, coloranti, rivestimenti, placcature, stabilizzatori per materie plastiche e leghe metalliche e può essere introdotto nell’ambiente attraverso l’emissione nell’atmosfera dei residui delle aziende che lavorano in questi settori.

Il mercurio provoca danni al sistema nervoso centrale

Anche il mercurio e i suoi composti sono tossici. Questo metallo forma composti organometallici che rappresentano un rischio per la salute ancora maggiore rispetto alle sue forme inorganiche. Il mercurio provoca principalmente danni al sistema nervoso centrale. L’introduzione nell’organismo può avvenire sia per ingestione, sia per inalazione dei vapori, sia per semplice contatto. La forma più pericolosa per la salute umana è comunque quella organica (principalmente metilmercurio) presente nel pesce ed altri alimenti, che vengono assorbiti ed accumulati con maggiore efficienza dai tessuti.

Oltre al cibo, altre fonti di assunzione del mercurio possono arrivare dagli impieghi negli antisettici, nelle vernici, nelle cere per pavimenti, nei lucidanti per mobili, negli ammorbidenti e nei filtri per i condizionatori di aria.

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Il piombo danneggia anche il sistema nervoso

Come il mercurio, il piombo e i suoi composti danneggiano il sistema nervoso. Non esiste un limite di esposizione “sicuro” al mercurio o al piombo. Il piombo si utilizza nella produzione di batterie, coloranti, vernici, semiconduttori e leghe metalliche. In genere, possiamo essere esposti al piombo attraverso il consumo di cibo e acqua potabile contaminati; l’inalazione di fumo di sigaretta e di polvere e fumi, soprattutto per le persone che vivono vicino a industrie che lavorano o emettono piombo.

piombo
Lead (Pb) electrolityc

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